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Une drôle de pelote de vers !

Entretien avec M. C. des Chavannes-en-Maurienne.
M. C. J’ai trouvé dans un coin humide de mon jardin, pas très loin d’un bassin, une drôle de pelote formée d’une sorte de petits serpents très fins et très longs. De quoi s’agit-il ?

B.D. Il s’agit probablement de Gordius aquaticus, appelé aussi “dragonneau”. Ce n’est pas un serpent, mais un “némathelminthe”, un ver parasite d’insectes de la famille des grillons et sauterelles. Réjouissez-vous, si je puis dire, car ce ver se rencontre seulement dans les milieux non pollués, particulièrement en montagne. Sa présence est le gage d’une bonne qualité de l’eau. Les vers adultes que vous avez observés font environ 1 mm de diamètre pour une longueur de 10-12 cm. La femelle est beige et le mâle marron foncé. L’accouplement a lieu au mois d’août : on peut alors rencontrer près de l’eau des pelotes de plusieurs centaines de vers enchevêtrés les uns dans les autres qui rappellent la légende du nœud gordien, d’où le nom latin de l’animal (Gordius)

À l’état larvaire ce ver se développe dans l’insecte en se nourrissant par la peau des substances grasses contenues dans son abdomen sans pour autant le tuer. Parvenu à l’état adulte, le ver sécrète des messagers chimiques qui modifient le comportement de l’insecte d’une manière étrange.

L’insecte parasité est alors pris d’un irrésistible besoin de se jeter à l’eau, ce qu’il ne ferait jamais dans d’autres circonstances car c’est un véritable suicide. Le ver s’extirpe alors pour retrouver le milieu aquatique nécessaire à sa reproduction. À ce moment, il ne se nourrit plus mais cherche ses partenaires. Il meurt enchevêtré dans sa pelote après avoir fécondé les femelles présentes.

Parfois, le ver adulte qui nage dans l’eau est happé par un poisson ou un batracien, mais il n’est pas parasite de ces organismes. Grâce à sa peu très dure, il transite sans dommage dans le tube digestif de l’animal et est rejeté intact dans le milieu aquatique. Une drôle de bête, assurément !
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